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The James Notes – The Blog of James Edward

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La apuesta Simon-Ehrlich

Economía

La apuesta Simon-Ehrlich

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Reading Time: 9 minutes ¿La demanda de la humanidad agotará los recursos finitos del planeta?

El precio de las commodities está aumentando recientemente y muchos expertos se han vuelto a preguntar si este aumento es solo transitorio o va para largo plazo. Es así como un viejo debate vuelve a presentarse: ¿La demanda de la humanidad agotará los recursos finitos del planeta?

Uno de los últimos auges de las commodities fue el que ocurrió en los años 70s. Esto coincidió con la conciencia en la ecología, por lo que muchos de sus proponentes observaron este aumento como prueba de que la escasez en los recursos estaba cerca de ser insostenible. Esto fue lo que ocasionó que en el año de 1980 el autor de “La explosión demográfica” y destacado ecologista, Paul Ehrlich apostara con el profesor de administración de negocios y economista del Cato Institute -un think-tank de mercado libre-, Julian Simon.

Esta apuesta se dividió en dos bandos que fueron nombrados como los Maltusianos -por el nombre de un economista británico que predijo que la población acabaría con las reservas de comida- y los Cornucopianos -quienes creían en la abundancia ilimitada de recursos-.

Fue así, como en la apuesta, el Ehrlich eligió 5 metales: cobre, cromo, níquel, estaño y tungsteno. De estas commodities, el propuso que incrementarían en términos reales en los siguientes 10 años. Al final, Simon ganó la apuesta de que los precios de estos bienes disminuirían, probando según su planteamiento, que no existe amenaza alguna de escasez de recursos sino todo lo contrario.

Ahora sabemos, en retrospectiva, que Ehrlich estuvo en el tiempo no indicado para realizar la apuesta, pues desde finales los 70s se vio cenit cíclico de los precios en las commodities. También, es un hecho que Simon tenía a la historia de su lado, pues el valor real de los precios de las commodities cayó durante todo el siglo 20.

El auge económico de 1980 y 1990 también contradecía las afirmaciones de Ehrlich, esto es que billones de personas se morirían de hambre y morirían, y que para 1985, Estados Unidos vivirían una era de escasez.

Eso sucedió entre 1980 y 1990 pero, ¿qué hubiera sucedido si Simon hubiera aceptado la propuesta de Simon en 1990 de apostar doble o abandonar para una fecha futura? Las cosas hubieran sido diferentes, el ganador hubiera sido Ehrlich en la revancha ya que el precio de todos las 5 commodities aumentó. Ehrlich ganaría -él aún vive y Simon ya murió en 1998-, ya que un portafolio de igual ponderación con las 5 commodities aumentó en términos reales a diferencia del promedio de sus precios en 1980.

Erhlich hubiera ganado la apuesta a finales de los 90s y los 2000. Si bien, los precios han subido considerablemente de las commodities hasta la actualidad, Erhlich hubiera perdido en los plazos substancialmente largos (Worstall, 2021). Esto se debe al argumento que Simon estaba tratando de probar y que tiene que ver con las mejoras tecnológicas y la eficiencia.

Para Simon:

la tecnología avanzaría y las nuevas existencias de materiales serían explotables de manera más eficiente. Esto sucedería más rápido que la demanda y conduciría a las caídas en los precios.

Un ejemplo de esta caída en precios, la podremos observar claramente en el futuro cuando se sustituya al petróleo como combustible por otras fuentes de energía, como las renovables.

Para los Cornucopianos, el precio de los metales actuales y la alza en las commodities se deben a la demanda del mundo en desarrollo y no a la cataclísmica escasez en la oferta. Pero, los Maltusianos podrían argumentar que el destino del hombre no ha detenido de subir los precios en términos reales por un periodo extendido. 

Si hicieras la apuesta hoy, ¿de qué lado apostarías?

Los recursos amenazados

Sin embargo, en el mundo de hoy, no solo la escasez de los recursos muestra un peligro para nosotros. El cambio climático es uno de los grandes peligros a enfrentar. Tan grande, que es algo radicalmente diferente a algo que hayamos experimentado en el pasado, es algo a lo que no se tiene palabras aún pues el lenguaje tiene limitaciones, nos dice Andri Snaer Magnason. Esto se debe a que en este mismo momento, la acidificación de los océanos ha subido pues el PH de los mares ha caído en 0.3 y aunque, nosotros no sabemos cómo tomar estas palabras, para los expertos oceanógrafos, esto son gigantes cambios, los cambios más grandes en los últimos 50 millones de años.

Los glaciares se están derritiendo más rápidamente en estos últimos 100 años que en lo que lo han hecho en los últimos 1,000 o 5,000 años.

En esta pandemia, como seres humanos, hemos vivido fehacientemente lo que significa la escasez de recursos. Sin embargo, nada, ni siquiera la pandemia por COVID-19 se va a poder comparar con el desastre del cambio climático que se avecina, nos advierte Bill Gates y otros expertos. Si es así, los recursos hoy, más que nunca, se encuentran en gran peligro.

¿Estaremos llegando a los límites en la obtención de recursos finitos para la humanidad?

Histórico de las Commodities usadas en la apuesta

Cobre

El cobre, si bien no se considera un metal precioso, se identifica como el tercer metal más utilizado en el mundo, y el cobre de alta ley se comercializa en los mercados de valores como un producto básico. El cobre se utiliza en las industrias modernas, por lo que a medida que crece la demanda con la aparición de más países y mercados en desarrollo, la oferta disminuye y se buscan alternativas; ambos últimos agregando volatilidad a los mercados del cobre.

Cromo

El cromo es un metal brillante de color gris acerado, duro y quebradizo con un alto punto de fusión. El polvo de cromo se utiliza principalmente en la producción de contactos de interruptor de cobre cromo sinterizado e infiltrado en el rango de voltaje alto y medio.

Níquel

Estaño

Tungsteno

El tungsteno es un metal con una amplia gama de usos, el mayor de los cuales es como carburo de tungsteno en carburos cementados. Los carburos cementados (también llamados metales duros) son materiales resistentes al desgaste utilizados por las industrias metalúrgica, minera y de la construcción. Los cables, electrodos y / o contactos de metal de tungsteno se utilizan en aplicaciones de iluminación, electrónica, eléctrica, calefacción y soldadura. El tungsteno también se utiliza para fabricar aleaciones de metales pesados para armamento, disipadores de calor y aplicaciones de alta densidad, como pesas y contrapesos; superaleaciones para álabes de turbinas; aceros para herramientas; y piezas y revestimientos de aleación resistentes al desgaste. Los compuestos de tungsteno se utilizan como sustituto del plomo en balas y perdigones. Los compuestos químicos de tungsteno se utilizan en catalizadores, pigmentos inorgánicos y lubricantes de alta temperatura.

Otras Commodities

Petróleo crudo

Brent

Gas Natural

Oro

Plata

En los años recientes, un cambio a tecnologías renovables, como la producción de paneles solares, ha brindado apoyo a metales semipreciosos como la plata.

Soya

Trigo


Referencias:

99% Chromium – Belmont Metals. (2021). Recuperado el 27 Abril 2021, de https://www.belmontmetals.com/product/99-chromium/

A new science of population. (2021). Recuperado el 27 Abril 2021, de https://www.economist.com/books-and-arts/2012/05/19/a-new-science-of-population

(2021). Recuperado el 27 Abril 2021, de https://pubs.usgs.gov/periodicals/mcs2021/mcs2021-tungsten.pdf

(2021). Recuperado el 27 Abril 2021, de https://www.steelmint.com/price/detail/Chrome-Ore-CNF-Tianjin-China-49-cnf-USD

Commodities are surging: can this last or is it ‘transitory’ spike as Fed says?. (2021). Recuperado el 27 Abril 2021, de https://www.kitco.com/news/2021-04-29/Commodities-are-surging-but-can-it-last-Or-is-it-transitory-spike-as-Fed-says.html

Commodity prices in the (very) long run. (2021). Recuperado el 27 Abril 2021, de https://www.economist.com/free-exchange/2013/03/12/commodity-prices-in-the-very-long-run

Copper | 1988-2021 Data | 2022-2023 Forecast | Price | Quote | Chart | Historical. (2021). Recuperado el 27 Abril 2021, dehttps://tradingeconomics.com/commodity/copper

Nickel | 1993-2021 Data | 2022-2023 Forecast | Price | Quote | Chart | Historical. (2021). Recuperado el 27 Abril 2021, de https://tradingeconomics.com/commodity/nickel

Technical HTML 5 Charts Widget – Investing.com. (2021). Recuperado el 27 Abril 2021, de https://www.investing.com/webmaster-tools/technical-charts

The revenge of Malthus. (2021). Recuperado el 27 Abril 2021, de https://www.economist.com/finance-and-economics/2011/08/06/the-revenge-of-malthus

TUNGSTEN ORE ($/T) NY : Commodity Chart | MarketScreener. (2021). Recuperado el 27 Abril 2021, de https://m.marketscreener.com/quote/commodity/TUNGSTEN-ORE-T-NY-2356126/charts-historical/

Tungsten Statistics and Information. (2021). Recuperado el 27 Abril 2021, de https://www.usgs.gov/centers/nmic/tungsten-statistics-and-information

Worstall, T. (2021). But Why Did Julian Simon Win The Paul Ehrlich Bet?. Recuperado el 27 Abril 2021, de https://www.forbes.com/sites/timworstall/2013/01/13/but-why-did-julian-simon-win-the-paul-ehrlich-bet/?sh=79f04e411b03

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